神經科學研究: 「巧克力」能讓大腦免於空污的傷害!

巧克力可以對抗空污?

現在的空污日趨嚴重,空污影響兒童的健康與大腦發展,包括情緒和學習能力,這在過去我已經提過很多次了,這其中的機制,可以參考影片

美國蒙大拿大學神經科學家Lilian Calderón-Garciduenas是研究空污相當有名的學者,在他長期觀察墨西哥市,空污與兒童健康發展的研究發現,空污會讓兒童的認知功能下降(前額葉皮質出現發炎反應和組織受損)、腦的代謝、結構和腦容量都會有改變。

此外,大腦的腦脊隨液中,還會有阿茲海默症和帕金森氏症的指標物質(例如amyloid beta plaques)累積,也就是說,神經發炎會破壞血腦屏障,並且是許多中樞神經系統疾病產生的一個關鍵因素,因此,對於兒童、青少年,「神經保護(neuroprotection)」就變成是相當重要的一件事。

巧克力的這種成份,增加兒童記憶及保護神經

2013年Lilian Calderón-Garciduenas等人的研究發現,可可(cocoa)和黑巧克力(dark chocolate)能減少神經發炎反應,改善學齡兒童認知功能,這裡面最大功臣就是可可中的黃酮類化合物(flavonoids),它是一種植物性化學成分,扮演抗氧化劑的角色,它能改善血管內皮功能、減少氧化和發炎等。

因此在2016年Lilian Calderón-Garciduenas發表於Frontiers in Pharmacology的研究就提出,對抗空汙,食用巧克力也許能有保護的效果。

過去也有可可與認知功能的相關研究,美國哥倫比亞大學神經學博士Dr. Scott A. Small所帶領的記憶研究發現,可可中的黃烷醇類(Cocoa flavanols),有助於預防記憶隨著年齡增長而流失,研究團隊將37名50至69歲的健康民眾分成兩組,並讓一組喝高濃度黃烷醇飲品,另一組喝低濃度黃烷醇類的飲品,追蹤3個月後發現,兩組的記憶力都有增加,而攝取了高濃度的人比低濃度的人進步更多出25%。

研究人員認為,這是因為黃烷醇類有助活化大腦中海馬體的齒狀回(dentate gyrus),而這個部位掌管了年紀增長與記憶流失的關係。

雖然黃酮類化合物看起來對人體有很好的益處,但並不是所有的巧克力都含有黃酮類化合物,因為它很容易受到加工而破壞,所以像牛奶巧克力、白巧克力、巧克力牛奶或加工後的巧克力棒,就比較沒有健康的效益了,因此選擇時,最好以黑巧克力為主。

加工後的巧克力,影響孩子過動、注意力不集中、睡眠問題

問題來了,過去我一直主張小孩少吃巧克力,尤其是小小孩盡量不吃最好,因為擔心的是其中的咖啡因,每100克的黑巧克力,含有80mg的咖啡因(不同年齡的咖啡因攝取參考標準請見文章),在2013年Lilian Calderón-Garciduenas的研究中,研究者是給予學齡兒童30克的黑巧克力(內含680mg黃酮類化合物),換算咖啡因的含量,是在建議標準值內的。

但國內兒童其實接觸巧克力大多是加工過後的巧克力,本身黃酮類化合物就少,就算咖啡因含量不多,內含的人工添加物和糖卻很多,對於健康的效益上,不僅無益,還可能有害,例如過動、注意力不集中、影響睡眠等等。

至於巧克力粉泡的巧克力牛奶,因為牛奶會妨礙巧克力中的黃酮類化合物吸收,所以也不建議。

可可有助於減少空污對人體危害

近年來不少研究發現可可在神經學上的益處,但是學者們還是認為,需要更多的研究來驗證,所以如果為了減少空污對人體的傷害,你當然可以試試攝取黑巧克力,但更好的方法是,同時其他含有黃酮類的食物,例如芹菜、洋蔥、藍莓、草莓、紅茶、綠茶和烏龍茶、香蕉、所有柑橘類水果、銀杏等唷!

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王宏哲